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一年半前,马特·雷德勒(Matt Redler)签署了一项协议,为他创办的支付初创公司Panther融资2000万美元。他有着雄心勃勃的计划,希望能够吸引更多大客户,并使收入增加一倍以上。

然而,在俄罗斯与乌克兰冲突爆发导致金融市场陷入混乱后,雷德勒的投资者撤出了资金。随后,雷德勒改变了公司的商业模式,帮助公司雇佣合同工而不是全职员工,以减少现金消耗。在接下来的一年里,雷德勒向50多位投资者进行了推销,但没有得到任何大投资者的回应。今年6月份,他决定关闭Panther,以避免可能的破产。

在风险投资出现历史性枯竭之际,初创企业正在消亡。这表明,即使在科技股反弹、投资者对人工智能(AI)痴迷不已的时候,硅谷一个不可或缺的引擎正遭受重创。

长期以来,大多数初创公司都无法进入成熟期,但在过去十年的大部分时间里,在资本过剩和低利率的情况下,它们往往可以获得几轮融资来继续保持运营。如今,在最近创业热潮达到顶峰或接近顶峰时成立的初创公司意识到,随着投资者缩减支出,想要维持创业变得越来越不容易。

知名风投公司Everywhere Ventures的执行合伙人珍妮·菲尔丁(Jenny Fielding)说:“没有人愿意为那些勉强维持的公司提供资金,而那些公司在经济繁荣时期能够继续经营下去。在接下来的12个月里,我们将看到更多的科技初创公司倒闭。”

风险投资家们表示,他们正在避免投资那些缺乏明显收入增长迹象或盈利途径的企业。更高的门槛导致融资大幅减少:根据PitchBook的数据,截至今年6月30日的过去一年里,美国科技初创企业获得的投资下降了49%。

数据显示,投资者第二季度对美国早期初创企业的投资也减少了约一半,至100亿美元。鉴于这种资金来源对于启动年轻企业并帮助它们成长至关重要,投资者撤资也加速了初创企业倒闭的浪潮。

支付处理商Plastiq在与一家特殊目的收购公司合并失败后,于今年5月申请破产。今年早些时候,一家名为Goldfinch Bio的生物技术初创公司在未能筹集到更多资金后倒闭。移动体育平台Buzzer曾从迈克尔·乔丹(Michael Jordan)等名人那里融资2000万美元,但由于市场波动,该平台于今年6月倒闭。由风险投资公司Benchmark支持的照片分享应用程序Poparazzi也关闭了,该应用程序曾一度高居应用商店下载率榜首。

Hopin是一家热门的虚拟活动初创公司,在不到一年的时间里筹集了近10亿美元资金,但最近以1500万美元的价格出售了其主要业务。根据一份财务文件,如果Hopin达到业绩目标,它可以会再获得3500万美元。

与疫情期间Hopin获得的70多亿美元估值相比,这家公司的价值已经大幅缩水。知情人士说,这家曾受到Andreessen Horowitz等风头界巨头青睐的公司将把筹集到的大量现金返还给投资者。

在市场转向之前,Panther的雷德勒能够以6000万美元的估值从投资者那里筹集到现金。而在过去的一年里,他甚至很难以1000万美元的估值引起投资者的兴趣,因为在一个充满竞争对手的行业中,投资者不太愿意冒险投资一家年轻、未经过考验的公司。

风险投资公司Root Ventures的普通合伙人李·爱德华兹(Lee Edwards)说:“投资者仍然会因为一个团队或一个梦想而冒险,但这种情况比以前少了很多。”

去年,软件开发初创公司Toolchain开始向投资者推介A轮融资,这通常是首轮融资(即种子轮融资)后的第一轮融资。该公司已经筹集了600万美元资金,正在签约开发商加入其平台,并计划利用这笔新资金进行销售和营销闪电战。

但自那以来,Toolchain的首席执行官本杰·温伯格(Benjy Weinberger)已经被60多个投资者拒绝。他说,这些投资者认为Toolchain的收入增长速度不够快,不足以证明新的融资是合理的。他还表示,去年科技行业大范围的成本削减,导致潜在客户取消了销售会议,这对该业务造成了严重伤害。Toolchain在今年夏天关闭了。

温伯格认为,他的初创公司或许能够在一个更乐观的市场中筹集到足够的资金,当时投资者更愿意根据用户增长等指标对初创公司进行风险更高的押注。他说:“这肯定是时机不对所致。”

Toolchain的早期投资者亨特·沃克(Hunter Walk)表示,随着市场的变化,投资者希望看到的是收益超过用户吸引力的证据,这使得公司很难筹集到资金。他说,去年年初结束的投资热潮,使越来越多的初创公司因融资前景黯淡而倒闭。他认为:“我们现在面临的是一场完美风暴,导致比以往更多的初创公司倒闭。”

每次融资后,通常会给初创公司至少两年的发展空间,这意味着某些在2021年融资的公司可能很快就会耗尽现金。初创公司通常会选择在银行账户现金枯竭前几个月就结束业务,以确保他们有足够的钱来补偿客户、员工和投资者。

这种模式的倒闭在两年前更为罕见,因为当时有大量资金涌入风险投资公司,促使它们更愿意为投机性的商业想法提供资金,尽管这些想法几乎没有长期成功的希望。鉴于筹集新资金越来越难,投资创业公司的低迷迫使这些公司缩减了雄心壮志,并更加谨慎地花钱。

Root Ventures的投资者爱德华兹说:“如今,要获得A轮融资,你需要有可观的收入,风险投资家正将目光重新聚焦在基本面上。”

Panther的创始人雷德勒说,在他最终决定关闭业务之前,他的支付初创公司已经处于“生存模式”一年多了。

Panther成立于2020年,是许多年轻支付初创公司中的一员,其主要业务是帮助企业处理海外招聘的复杂性后勤事务。与许多其他繁荣时期的初创公司一样,Panther更注重增长而非盈利能力。该公司利用筹集到的650万美元资金聘请了大批工程师和法律合作伙伴来构建和扩展其产品,这种模式导致了大量现金被消耗。

在去年年初融资失败后,Panther解雇了部分员工,转而采取成本较低的模式,帮助企业雇佣合同工。这一变化迫使这家初创公司从零开始重建业务,年收入减少了约100万美元。

在一年多的时间里,雷德勒始终在努力寻找另一个大投资者,该公司仅靠几次小额投资维持运营。由于资金紧张,雷德勒说他把自己的工资削减了38%。

去年12月,情况变得非常糟糕,雷德勒和其他联合创始人考虑申请,他们将以个人名义担保,以维持公司的运营。考虑到Panther仍在烧钱,他们的申请被拒绝了,这使得看起来风险更高。他最终在6月份放弃了这项业务